Quando sentiamo la parola "inventore", pensiamo a gente come Einstein o i fratelli Wright. Uno degli inventori più noti della storia moderna è sicuramente Thomas Edison, il cui nome è legato a più di 1.000 brevetti diversi. Tuttavia ci sono molti inventori non così noti là fuori le cui invenzioni sono utili e semplici e probabilmente le usiamo già. Loro non hanno inventato aerei o lampadine, queste persone hanno creato prodotti che probabilmente non sanno neppure siano delle invenzioni. Idee probabilmente nate per caso o per risolvere un problema quotidiano ma che hanno generato un prodotto di cui, una volta conosciuto, non si potrà più fare a meno.

Nel 1899, Charles Howard Duell, Commissario dei brevetti, dise: "Tutto ciò che può essere inventato è stato inventato". E naturalmente ora sappiamo che nessuno è stato mai così lontano dalla verità. Tuttavia, tale frase pare fosse solo una leggenda metropolitana, una citazione mal riportata, perchè sembra assurdo che Duell avesse fatto così male una previsione. In realtà, Duell aveva dichiarato che a suo parere, tutti i progressi precedenti nelle varie linee di invenzione sarebbero risultati del tutto irrilevanti rispetto a quelli a cui il 20° secolo sarebbe stato testimone. Duell, allora uomo di mezza età, disse anche che, se avesse potuto, avrebbe voluto vivere la sua vita più volte per vedere le meraviglie che sarebbero venute in futuro.

Il corso dell'evoluzione umana è stata punteggiata da una lunga successione di scoperte casuali e invenzioni accidentali; e in realtà, gli esperti stimano che tra il 30 e il 50 per cento di tutte le scoperte scientifiche sono in qualche modo accidentale. La capacità di riconoscere rapidamente l'utilità in qualcosa di inaspettato è una delle cose profonde che ci distingue dagli altri animali. Se l'invenzione sia buona o no solo il tempo potrà dirlo, ma alcune scoperte fortuite hanno generato tale successo sconcertante che oggi è impossibile non conoscerle. Talvolta però capita che alcune invenzioni, seppur utilissime, siano sconosciute al mondo, come coloro che le hanno inventate. Ecco dunque una selezione di oggetti inventati ma ignorati che, appena vedrete, vorrete a casa vostra.