"L'arte può cambiare il mondo?", è questa la domanda che sta portando lo street artist francese JR in vari paesi alla ricerca di luoghi dove realizzare i suoi murales e suscitare reazioni. L'ultimo suo intervento è stato creato presentato il suo nuovo progetto in un unico dove nessuno aveva mai presentato un'opera d'arte. Si tratta della prigione di Tehachapi, vicino alla città omonima a circa due ore a nord di Los Angeles. Tehachapi è un'istituzione correttiva di massima sicurezza ed è qui che JR è tornato a sorprenderci con un murale che racconta i volti e le storie dei suoi detenuti.

Il murale di Tehachapi è stato realizzato da JR con la collaborazione di 48 detenuti ed ex carcerati della prigione di Tehachapi, che sono i protagonisti stessi dell'opera. Il murale è visibile solo dall'alto, e le immagini sono state scattate da un drone. Prima di giungere nel carcere di Tehachapi, JR aveva esplorato tutte e 35 le prigioni della California con Google Earth e "ho scelto Tehachapi senza sapere che si trattava di un carcere di massima sicurezza … Pensavo solo che il cortile e l'ambiente circostante avrebbero fornito un'immagine perfetta.", racconta l'artista sul suo profilo Instagram, "L'idea era di incontrare uomini che lavoravano sulla riabilitazione e di coinvolgere anche uomini precedentemente incarcerati, i loro familiari, lo staff della prigione e i sopravvissuti a crimini violenti. Quando sono arrivato lì, ho capito che la maggior parte di questi uomini erano incarcerati da quando erano adolescenti tra i 13 e i 20 anni … Ho parlato loro del mio progetto e ho chiarito che non volevo sapere cosa avessero fatto. Hanno avuto un processo, sono stati condannati e io non sono il loro giudice. Tuttavia, un paio di ragazzi se ne sono andati perché sentivano che la loro presenza sarebbe stata imbarazzante per le loro famiglie o per le famiglie delle loro vittime…Alcuni saranno liberati perché la legge è cambiata da quando sono entrati. Durante il processo mi è stato permesso di usare il mio telefono e ho condiviso storie sui social media. Ho ricevuto reazioni da ogni parte, dalle loro famiglie, dalle vittime, dai critici, dalle persone che sono state scioccate dalla svastica tatuata sul volto di un uomo, ecc. Le ho condivise, ne abbiamo discusso".

L'intervento d JR a Tehachapi è stato realizzato incollando 338 strisce di carta. Tutto il lavoro è stato documentato sui social e ha fatto molto discutere l'opinione pubblica ma è stato anche un modo per creare un contatto improvviso tra interno ed esterno del carcere. "Sono sempre stato interessato alle carceri…Ho realizzato un progetto qualche anno fa a Rikers Island ed è stata un'esperienza affascinante perché non succede nulla in una prigione e quando quelli che si trovano di fronte a qualcosa di nuovo, diventa rapidamente un fatto culminante. Investono così tanta energia in esso che il lavoro diventa molto emotivo.", spiega JR, "Le famiglie dei detenuti hanno iniziato a rispondere anche sui social media e c'è stato un collegamento tra l'interno e l'esterno per un breve momento. Quando il pezzo è stato incollato abbiamo deciso di aspettare un paio di settimane in modo da poter mettere insieme una piattaforma per tutti per ascoltare le storie. Perché? Perché sappiamo che si tratta di un argomento delicato e volevamo che chiunque potesse ascoltare storie di speranza e redenzione, per ottenere testimonianze che normalmente non si ascoltano. Perché quello che è successo lì quando questi uomini, le loro guardie e alcune vittime hanno lavorato tutti insieme su un'opera d'arte deve essere visto. Volevamo condividere il processo e abbracciare la complessità delle azioni e dei sentimenti umani a cui abbiamo assistito. Questi uomini sono stati giudicati colpevoli quando erano giovani, alcuni sono stati trascinati in bande e hanno commesso gravi errori, e hanno pagato o stanno pagando il prezzo. Dicono che sono cambiati e sono pronti a diventare cittadini attivi, a dare un senso alle loro vite…Qualche anno fa ho iniziato un viaggio chiamato "L'arte può cambiare il mondo?". È ancora una domanda aperta. E con questo progetto, vorrei sollevare un'altra domanda: "Può un uomo cambiare?"".